Les races de chats

Il existe aujourd’hui plusieurs dizaines de races de chats en France et dans le monde. Mais quand sont-elles apparues ? Et comment les différencier ? Voici les réponses à ces questions !

Le chat de race : origines et définition

Connu pour vivre dans l’entourage de l’homme dès 2600 avant J-C. notamment en Egypte, le chat domestique est importé en Europe par les légions romaines. Il apparaît en Gaule entre 300 et 400 après J-C. après que les romains lui aient fait franchir les Alpes. C’est un précieux allié pour défendre les récoltes des nuisibles, qui s’éduque assez facilement.

C’est en Angleterre que les différentes races de chats apparaissent, au XIXème siècle. La première exposition féline, ainsi qu’on l’entend telles qu’on les connaît actuellement, a lieu au Crystal Palace de Londres en 1871. C’est à cette époque que les races commencent à se distinguer les unes des autres : persans, siamois, burmeses en sont quelques uns des représentants.

Les couleurs alors reconnues sont simples : blanc, noir, bleu, roux, avant que l’on introduise rapidement dans les standards, les particolores, puis les tabbies (pelages marbrés, tigrés ou mouchetés). Les éleveurs découvrent au fil du temps et des croisements, des couleurs moins courantes comme le chocolat ou le lilas chez le siamois, ou encore le sorrel ou le faon chez l’abyssin.

Entre race et espèce, quelle différence ?

Il convient d’abord de faire le distinguo entre race et espèce : une espèce animale désigne simplement l’ensemble des êtres vivants qui peuvent se reproduire entre eux, et dont la descendance peut également se reproduire. Une race (ou une variété) désigne, elle, un sous-groupe d’une l’espèce, répondant à des critères phénotypiques : forme, couleur, taille, caractéristiques morphologiques…

Lorsqu’on désigne donc les races de chats, elles désignent donc toutes des individus de la sous-espèce Felis sylvestris catus et peuvent donc se reproduire entre elles. Il faut noter que le chat domestique peut s’hybrider avec Felis sylvestris sylvestris, le chat sauvage européen. On considère que le chat domestique que nous connaissons est une sous-branche du chat ganté (Felis sylvestris lybica) qui vit au nord de l’Afrique, au Moyen-Orient et en Asie occidentale, dont les premiers individus furent importés en Europe par les romains.

Qu’est-ce qu’une race féline ?

Les races félines diffèrent le plus souvent par leur morphologie, leur phénotype. Si c’est souvent moins visible, pour le néophyte, que chez le chien, il existe bel et bien de grandes différences entre les races de chats, notamment au niveau de la corpulence / du poids, mais aussi du profil. Ainsi, le minuscule singapura est très petit avec ses 2 kg, tandis que le maine coon est massif, les mâles dépassant couramment les 8 kg. Ce dernier a un profil très rectangulaire et une cassure fronto-nasale marquée, tandis que son cousin le norvégien, avec lequel il est parfois confondu, a un profil très droit.

Ces différences morphologiques sont obtenues par sélection de polygènes : un seul d’entre eux n’est pas suffisant pour déterminer une race, il faut donc une multitude de gènes mineurs pour obtenir un morphotype suffisamment différenciant pour définir une race.

Les morphotypes sont définis dans ce que l’on appelle un standard de race : le standard définit les formes du chat, ses proportions, ses attitudes, les couleurs admises, ce qui permet de l’évaluer par rapport à une grille de notation. Le standard est lié au livre des origines félines délivrant le pedigree, ce dernier étant la seule pièce officielle attestant que le chat est un chat de race.

Sans pedigree officiel, un chat, quels que soient ses parents, ne peut être considéré comme « chat de race ». On parle alors de chat « de type » ou « d’apparence ».

Les races de chat en France : le LOOF

Fondé en 1996, le Livre Officiel des Origines Félines, fondé pour mettre la France en conformité avec la directive européenne du 25 mars 1991, regroupe l’essentiel des 14 livres des origines qui existaient jusqu’alors, et reçoit l’unique agrément du Ministère de l’Agriculture, dont il dépend. Depuis le 6 janvier 1999, ne peuvent être vendus comme chat de race que les chats inscrits au LOOF, les autres ne pouvant être que « de type » ou « d’apparence ».

Actuellement, le LOOF reconnaît officiellement 54 races, regroupées dans 3 groupes, définis par la longueur du poil : les races de chats à poils longs, les races de chats à poils mi-longs, et les races de chats à poils courts.

Au niveau international, il existe deux grandes fédérations, où participent des chats de nombreux pays, et dont les standards sont parfois différents de ceux du LOOF. Il existe ainsi la Cat Fancier Association (CFA), l’International Cat Association (TICA) ou encore la Fédération Féline Internationale (FiFé), qui fédère les associations dans une trentaine de pays. Certains associations, comme la TICA, ne reconnaissent que deux longueurs de poils (courts et longs), mais la majorité reconnaissent les trois longueurs.

Races félines et génétique des couleurs

Pour comprendre les races félines, il est primordial de comprendre comment fonctionne la génétique des couleurs. Presque la totalité des races définissent les couleurs autorisées au sein de leur standard, en indiquant quels gènes exprimés sont autorisés.

Il existe par exemple 72 combinaisons de couleurs autorisées chez le maine coon (robe + yeux), sans compter les différentes répartitions de blanc pour les particolores.

Toutes races confondues, il y aurait plus de 2700 combinaisons possibles de combinaisons de couleur robe + yeux.

Pour en savoir plus sur les races de chat

Au-delà des races présentées ci-dessus, vous voulez peut-être en apprendre un peu plus sur leurs origines, leurs lointains cousins, quelles sont les races les plus à la mode… Les réponses ici !

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